Découverte d'un prédateur géant de 200 millions d'années




Durant la période du Trias, des amphibiens géants étaient les principaux prédateurs alors que les dinosaures commençaient tout juste leur évolution. Lorsque leur lac s’est asséché, les créatures, les plus étroitement liés aux salamandres modernes, se sont éteintes. Et c’est ainsi que le charnier résultant d’une espèce appelée Metoposaurus algarvensis a été trouvé au Portugal.

Des ossements fossilisés d'un des plus grands prédateurs de la planète il y a plus de 200 millions d'années ont été découverts sur le site d'un ancien lac au Portugal. Ils appartenaient à une espèce jusqu'alors inconnue d'une sorte de salamandre géante ressemblant à un crocodile.

Cette espèce appelée «Metoposaurus algarvensis» était contemporaine des premiers dinosaures et du début de la dominance de ces derniers qui a duré plus de 150 millions d'années, ont expliqué ces scientifiques dont la découverte est publiée le mardi 24 mars dans la revue scientifique américaine, «Journal of Vertebrate Paleontology».

Le Metoposaurus algarvensis faisait partie d'un groupe plus étendu d'amphibiens primitifs qui étaient répandus dans les basses latitudes il y a 220 à 230 millions d'années, précisent ces chercheurs. Ceux-ci formaient aussi une partie des ancêtres dont descendent les amphibiens modernes comme les grenouilles et les tritons.

Ces créatures, qui avaient une parenté éloignée avec les salamandres d'aujourd'hui, pouvaient atteindre deux mètres de long et vivaient dans des lacs et rivières à la fin du triasique comme les crocodiles d'aujourd'hui, se nourrissant surtout de poissons.

Un monstre sorti d'un film d'horreur

«Ce nouvel amphibien ressemble à un monstre sorti tout droit d'un mauvais film d'horreur», note Steve Brusatte, un scientifique de l'école de géoscience de l'université d'Edimbourg au Royaume-Uni, le principal auteur de ces travaux.

«Il était aussi long qu'une petite voiture et avait des centaines de dents effilées dans sa grande tête plate...», précise-t-il. «C'était le type de prédateur redoutable dont les tout premiers dinosaures devaient éviter de se tenir trop près dans l'eau et ce longtemps avant les jours de gloire des T-Rex et des brachiosaures», ajoute le paléontologue.

Cette découverte révèle que ce groupe d'amphibiens était plus diversifié géographiquement que ce que l'on pensait précédemment.

Cette nouvelle espèce a été découverte dans un site qui pourrait contenir de nombreux ossements fossilisés de plusieurs centaines de créatures mortes quand le lac s'est asséché, supputent ces chercheurs. Seule une petite partie a fait l'objet à ce jour d'une excavation. 

ATS